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202 ha sido un gran año para los agricultores de Pensilvania como Dan Landis, quienes operan programas de Agricultura con Apoyo Comunitario (CSA).

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Además de su CSA, Landis también opera dos mercados de agricultores: uno en su granja del condado de Lebanon cerca de Jonestown y el otro en el oeste de Filadelfia. Sus participantes miembros de CSA recogen comida fresca en el Clark Park Farmers Market en Filadelfia o en su granja, que se encuentra en 883 Ono Road.

El negocio de su CSA, así como otras iniciativas de marketing directo al consumidor, está en auge esta temporada de crecimiento debido a COVID-19.

El aumento masivo en la participación de CSA es un fenómeno a nivel estatal que no es exclusivo de Landisdale Farm de 111 acres de Landis, según Brian F. Moyer, un asociado del programa educativo en el condado de Lehigh de extensión estatal de Penn. Moyer instruye a los agricultores sobre cómo vender directamente sus productos a loa consumidores a través de tres vías: CSA, mercados de agricultores locales y mercados de agricultores en la granja.

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“Tan pronto como llegó el COVID-19 y ocurrió la compra de pánico en los supermercados”, dijo Moyer, “eso provocó una escasez en la mayor cadena de suministro de alimentos. Eso hizo que las personas recurrieran a sus granjas locales, y esas granjas vendieron sus acciones (CSA) muy rápidamente. En todos los casos, con la granjas con las que he hablado, ahora tienen listas de espera”.

“Un concepto de comercialización lanzado por primer vez a principios de la década de 1990 para que los agricultores comercializaran sus productos agrícolas directamente a los consumidores, los CSA venden “acciones” a un cierto precio por acción antes de la temporada de crecimiento y luego distribuyen la cosecha semanal a los clientes participantes.

Si bien la mayoría de los CSA cultivan una variedad de frutas y verduras frescas, algunos también ofrecen carnes, productos lácteos y otros productos agrícolas como huevos, miel, e incluso sidra de manzana, según Moyer.

“Los consumidores de CSA comparten el riesgo de que no haya una cosecha, pero también disfrutan de las recompensa cuando hay una cosecha”, dijo Moyer. “Cada semana, un consumidor conduce a la granja o a un sitio designado para recoger su porción semanal de productos frescos a la granja. A medid que cambia la temporada de crecimiento del verano, también cambian los bienes que recibe un consumidor esa semana”.

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Landis, que tiene poco menos de 100 accionistas de CSA, dijo que ese número podría ser mucho mayor este año.

“Sí, tuvimos que rechazar a algunas personas este año”, dijo Landis. “Pero a veces no tienes otra opción y tienes que hacer lo que tienes que hacer. tenemos una falta de mando de obra disponible para atendar a más clientes”.

Landis y su esposa Karen compraron Landisdale Farm a sus padres en 2017. La granja, que ha sido CSA desde 2006, cosecha cultivos para los accionistas en Lebanon y Filadelfia. 
(James Mentzer)

Los 15 acres que Landis usa para cultivar sus productos orgánicos producen una gran cantidad de verduras frescas para sus clientes de CSA en el condado de Lebanon y Filadelfia y en los mercado mayoristas en Nueva Jersey y el estado de Nueva York.

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Todos los productos agrícolas son orgánicos certificados por el USDA< incluyendo carne de res alimentada con pasto, pollo y cerdo de corra, verduras de temporada y huevos, y productos lácteos de origen local. Landisdale Farm, que él y su esposa Karen compraron a sus padres en 2017, ha sido CSA desde 2006 y una granja orgánica desde 1998. La familia también cosecha maíz, heno y granos pequeños, incluidos trigo y centeno que venden a otros certificados agricultores orgánicos en el sureste de Pensilvania.

Según Moyer, el aumento en la participación de los consumidores en los CSA es una buena noticia para los agricultores de Pensilvania que habían observado un nivel de interés del comprado en los últimos años.

“Creemos que el interés en las granjas que querían comercializar sus productos de esa manera no cumplían con la demands [de los agricultores]”, dijo Moyer.

Moyer dijo que el modelo tradicional de CSA tiene sus desafíos, lo que tiende a conducir a tasa de renovación más bajas al año siguiente.

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“Los agricultores determinan cuántos accionistas necesitan para que la empresa valga la pena, y cuando pierden consumidores de un año al siguiente, puede ser una verdadera lucha conseguir nuevos clientes”, dijo Moyer. “La razón principal por la que los consumidores abandona un CSA es porque los agricultores tienden a far [productos] adicionales en la caja de casa semana y si un consumidor no puede usar todo lo que obtiene, o si obtiene un artículo que realmente no el gusta, esa comida termina echándose a perder. A la mayoría de los consumidores no les gusta desperdiciar alimentos”.

Las tasas de renovación más baja dejan a los agricultores luchando por encontrar nuevos accionistas antes del comienzo de la próxima temporada de crecimiento.

Una forma de abordar la preocupación del consumidor es permitir que los clientes selecciones de una lista publicada en línea del producto que desean en su cosecha semanal. Si bien eso lo have mejor para los compradores de CSA, sí causa más trabajo para los agricultores, ya que tiene que personalizar sus pedidos de accionistas, señaló Moyer.

“Los CSA se han desarrollado con el tiempo desde donde solían estar. Solía obtener una caja de los que se cosechó esa semana”, dijo Moyer. “Y luego, para atraer a más clientes que querían más conveniencia y más opciones, los agricultores comenzaron a permitir que los clientes vinieran a la granja o realizaran pedidos en línea o realizaran un pedido en el sitio de recogida.

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Simon Huntley, un empresario con sede en Pittsburgh, ha creado un sitio web llamado Harvie para facilitar a los consumidores la búsqueda de CSA y mercados de agricultores. Con más de 100,00 usuarios consdumidores activos y más de 200 CSA en su base de datos, Harvie es un repositorio que conecta a los agricultores estadounidenses con los consumidores, según Huntley.

“Estamos buscando la conveniencia, el uso de la tecnología y la facilidad de compra que tendrías a través de algo como Amazon.com”, dijo Huntley, “y unir eso con lo que está sucediendo con los CSA y los mercados de agricultores y la capacidad para comprar directamente de granjas locales. La belleza de Harvie es que los clientes pueden establecer sus preferencias y los agricultores pueden personaliza cada caja”.

Landisdale Farm trabajadores caja de productos para accionistas de CSA. 
A medida que la tendencia CSA se ha acelerado, los consumidores han exigido más opciones en la variedad de productos que reciben, lo que genera una mayor tensión para los agricultores pero una mayor tasa de retención de accionistas. (James Mentzer)

Huntley agregó que el éxito de los CSA y los mercados agrícolas dependen de alejarse del viejo modelos de negocios y adoptar la tecnología que mejor sirve a los consumidores.

“Lo que estamos tratando de hacer es hacer que sea muy fácil para la gente elegir apoyar a las granjas locales”, dijo Huntley. “Y eso es lo que respaldará esta economía alimentaria local en el futuro: hacer que las compras sean convenientes para los consumidores”.

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Landis, quien es un cliente de Harvie desde hace mucho tiempo, renovó su servicio al cliente para sus miembros de CSA este año al agregar un sistema de tarjeta de débito en lugar de bloquear a los consumidores a una cantidad fija de acciones.

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En lugar de comprar acciones antes de la temporada como lo hicieron bajo el antiguo modelo de negocio de CSA, los consumidores precargan su tarjeta de débito y pueden recargar esa misma tarjeta una vez que se agota su depósito inicial. Este sistema es especialmente eficiente para los consumidores.

“Todos están un poco más contentos con el nuevo sistema de tarjeta de débito”, dijo Landis.  “Número uno, mis clientes solo tienen que comprar lo que saben que usarán esa semana, por lo que están muy contentos de no tener que desperdiciar alimentos. Además, cuanto más conveniente sea para ellos, es más probable que vuelvan y se queden con usted el próximo año”.

Nadie sabe realmente si 2021 continuará viendo el mismo nivel de interés en la industria CSA de $ 250 millones que 2020.

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¿Los consumidores volverán en masa a las tiendas de comestibles o continuarán adoptando CSA, especialmente después de una pandemia que expuso las debilidades en el sistema nacional de la cadena de suministro de alimentos? Si la demanda sigue siendo alta, ¿podrán más agricultores abrir sus propias operaciones en 2021?

Esas preguntas deben responderse el 28 de febrero de 2021, que se reconoce como el Día Nacional de Registro de CSA y el primer día en que la mayoría de los agricultores comienzan a aceptar accionistas para la próxima temporada.

Realmente se reduce a la confianza y la transparencia”, dijo Moyer. “Se perdió mucha confianza con los consumidores con la interrupción de la cadena de suministro de alimentos. Los consumidores preguntaban, ‘¿Por qué están arando debajo de las verduras en Florida? ¿Por qué subió el precio de los huevos mientras se sacrificaban pollos a la vez? Y los consumidores quieren saber por qué estas cosas le están a la cadena de suministro de alimentos”.

Moyer agregó que existe una gran comodidad para los consumidores al saber que tienen acceso a una fuente local confiable de alimentos. Penn State Extension está haciendo su parte al lanzar recientemente una aplicación de búsqueda de mercado para que los consumidores ayuden a localizar los más de 1,000 CSA y mercados de agricultores en todo el estado.

“Los mercados locales de agricultores tienen una cadena de suministro muy pequeña”, dijo Moyer. “Cosechan sus alimentos y luego los ponen en el mercado en la granja, en un mercado local de agricultores o lo distribuyen a través de un CSA”.

CSA de Landis tiene poco menos de 100 accionistas. 
Ese número podría ser fácilmente mayor, dijo, si sus granjas tuvieran la mano de obra para impulsar más la producción. (James Mentzer)

Para Landis, que quiere retener entre el 85 y el 90 por ciento de sus clientes actuales de CSA en 2021, que es casi el doble del promedio estatal del 50 por ciento, se trata de encontrar formas de ser innovadores.

“Los agricultores tienen que estar a la vanguardia de las cosas si quieren ser prósperos”, dijo Landis. “Digamos que estás vendiendo autos. No puedes seguir vendiendo el modelo 2020. La gente quiere la próxima novedad “.

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Traducido por Nelly Arvizu